美國試圖打破中國稀土的壟斷局面

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據路透社報道,美國國防部承諾資助在美國本土建兩個稀土分離工廠。這是朝向川普政權不再依賴中國關鍵礦物的目標前進了一小步。然而五角大樓的直接參與提高了本次任務的級別,旨在創建一個脫離中國的稀土供應鏈。

 一直到去年,美國很長一段時間幾乎完全依靠進口的稀土化合物和金屬。而根據美國地質勘探局(USGS),中國一直是美國最大的供應方,占美國進口總額80%。美國已經意識到,要打破這種依賴,不僅要靠政府的全力以為,還要聯合持有相同理念的國家,從長遠看,要在礦石到稀土磁鐵的六階段工藝鏈上下文章。

中國仍然控制全球稀土加工市場

美國已經重啟稀土的生產。美國MP材料公司在2017年一次破產交易中購買了加尼福尼亞州帕斯礦山(Mountain Pass),該礦山去年就生產了26000噸輕稀土氧化物。值得注意的是,MP材料有中資公司盛和資源的股份,但美國政府還是選了MP材料進行美國的稀土開發。根據美國地質勘探局數據,其產量占全球產量的12%。此外,緬甸已經取代中國成為高污染的重稀土的供給國,去年總產量達22000噸。

雖然中國在全球稀土供應鏈第一級的主導地位正在削弱,但仍然控制著全球的稀土加工業,目前只有澳大利亞萊納斯(Lynas )公司在馬來西亞有加工廠。萊納斯公司目前正于德克薩斯為基地的藍線公司(Blue Line)合作建立了一家重稀土的分離加工廠。但問題是,在這些加工廠出來的氧化物仍要運到中國進行深加工。同樣,美國帕斯山開采的原石都要運到中國,然后被精煉加工成化合物和產品以后再運回美國。  

從稀土原礦石開采加工到終端產品所涉及的各種價值鏈環節上,美國都面臨著巨大的問題。拿生產電力車所使用的釹鐵硼磁鐵((NdFeB)舉個例,目前稀土最廣泛的應用就是這種磁鐵上,而美國現在還沒有生產這種磁鐵的能力。隨著汽車行業轉型電力車,對這種材料需求會呈幾何倍的增長。具有諷刺意味的是,通用汽車公司將其所擁有這種磁鐵的兩項原始專利中的一項賣給了中國,另一項則由日立公司從日本住友公司處獲得。日立公司目前在中國境外的主要供應商。

中國掌握世界影響稀土生產的磁鐵市場

萊納斯公司的市場銷售副總監鮑爾?利霍克斯對阿爾戈斯媒體透露說,磁鐵的主要生產國是中國,所以它也是稀土氧化物產品的唯一客源。美國歐洲市場磁鐵產量少到可以不計,所以要脫離中國市場開發別處是非常困難的。利霍克斯認為,要建立一個全套的從礦山開采到磁鐵生產的供應鏈,需要政府和市場的支持。市場力量決定了帕斯礦山的關閉以及美國退出稀土生意,也同樣決定著美國重復市場恢復稀土供應的能力,而這又取決于下游汽車公司的市場偏好,相較于剛起步的西方高價格的磁鐵,這些公司更愿意選擇低價格來自中國的磁鐵。

雖然困難重重,美國政府還是在拼命努力加強稀土本土化,國防部直接資助企業增強稀土分離的能力。美國政府已經意識到它的扶持角色的重要性。美國參議員泰德·克魯茲提出一個法案,為從事稀土生產加工以及使用美國制造磁鐵的公司大幅度減稅。

美國力圖創建金屬聯盟重掌稀土控權

 為了重新獲得稀土領域的掌控權,美國也正在意識到它需要盟友的合作。英國釹礦生產商Less Common Metals公司主管伊恩·希金斯(Ian Higgins)就曾對媒體說,他認為現在真想在中國以外建立一個稀土供應鏈,那需要有國家之間的合作。美國一直致力于和澳大利亞以及加拿大建立一個關鍵礦物的潛在連盟。

如果要填補國內磁鐵制造的空缺,需要日本幫助是不容置疑的。日本除了日立這個規模供應商,它在擺脫對中國的稀土依賴方面有成熟的經驗可借鑒。在十幾年前日本就被中國列為禁止稀土出口國,它不得不自己尋找其他出路并取得成功。日本可以為向萊納斯這些公司提供指導。

MP材料公司共同主席雅各·里庭斯基(James Litinsky)在接受阿爾戈斯白皮書采訪說:“數十億的供應鏈不可能一夜之間改變,但是供應鏈的變革是必須的,久而久一定會改變!眹啦繉P材料和萊納斯和藍線公司的資助邁開了第一步,盡管這條路會很長很艱難。

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